Los nuevos señores de la droga legales de Colombia esperan vender marihuana medicinal al mundo

Los nuevos señores de la droga legales de Colombia esperan vender marihuana medicinal al mundo

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Las plantas de prueba prosperan en el nuevo centro de cultivo y procesamiento de cannabis de la filial colombiana de PharmaCielo, con sede en Canadá, que lanzará ventas comerciales y exportaciones en los próximos meses, en Rionegro, Colombia. (Anthony Faiola / The Washington Post)

Decenas de miles de colombianos murieron en la guerra contra las drogas respaldada por los Estados Unidos. Pero después de un cambio de opinión oficial sobre la marihuana, Colombia está buscando intercambiar traficantes de armas por patrocinadores corporativos en un intento por convertirse en la Arabia Saudita de la marihuana legal.

La nueva industria está surgiendo aquí en las afueras de Medellín, donde Pablo Escobar movió marihuana en la década de 1970 antes de convertirse en el "Rey de la Cocaína". Quince años después de su muerte en una última resistencia con la ley, las plantas de cannabis están floreciendo en las colinas color esmeralda más allá de la ciudad, esta vez con la bendición del gobierno.

"Estás viendo la historia", dijo radiante Camilo Ospina, el director de innovación de PharmaCielo Colombia Holdings, gesticulando como un hombre de espectáculo frente a un extenso invernadero de acre plantas de cannabis. Su compañía es una de una creciente cantidad de corporaciones que buscan aprovechar el sello "made in Colombia" en una nueva era de legalización.

"Nuestra ventaja es que la marca colombiana ya tiene una mística", dijo. "Queremos intensificar eso, para que el cannabis colombiano que ya conozcas, el Punto Rojo, el oro colombiano, sea el cannabis que quieras comprar".

Colombia sigue siendo un hervidero de drogas ilegales: un informe del año pasado de la Agencia Antidrogas de EE. UU. mostró a Colombia como la fuente del 92 por ciento de la cocaína incautada en suelo estadounidense. Y después de 18 años y $ 10 mil millones gastados en Plan Colombia, el esfuerzo financiado por los Estados Unidos para contrarrestar a los carteles y los cultivadores de coca, la producción de cocaína está en su punto más alto.

Sin embargo, cuando se trata de marihuana, Colombia está tomando un nuevo rumbo: si no se puede vencer, regúlese.

En 2016, el país aprobó una ley histórica que legaliza la marihuana medicinal para uso doméstico y exportación, sentando las bases para la nueva industria. El gobierno comenzó a entregar las primeras licencias para cultivar, procesar y exportar cannabis medicinal en septiembre, aprobando 33 compañías hasta el momento. Los cultivadores legales como PharmaCielo, de propiedad canadiense, ahora están cultivando cultivos de prueba para las próximas líneas de productos, con las primeras ventas y exportaciones comerciales programadas para las próximas semanas y meses.


Un hombre fuma una enorme marihuana durante una manifestación para exigir la legalización de la droga en Medellín, Colombia, el 7 de mayo de 2016. Más tarde ese mes, el país legalizó la marihuana medicinal para uso doméstico y exportación. (Raul Arboleda / AFP / Getty Images)

Convertirse en el proveedor mundial de cannabis legal no será fácil. El mayor mercado potencial, los Estados Unidos, permanece cerrado, e incluso los estados que han legalizado el uso prohíben las importaciones de cannabis. Sin embargo, un grupo creciente de otros países, incluidos Alemania, Perú, Italia y Croacia, se consideran mercados de exportación en rápido desarrollo para la marihuana medicinal.

Canadá y los Países Bajos, en la vanguardia del negocio legal de marihuana, han comenzado a satisfacer esa demanda, con varias empresas que ya exportan cultivos cultivados en el país.

Pero Colombia, dicen los funcionarios, es el lugar lógico para el futuro de la industria.

Con un clima muy adecuado para la planta de cannabis sorprendentemente frágil, el país suministró la mayor parte de la marihuana ilícita consumida en los Estados Unidos durante la década de 1970 y '80: una dudosa corona que luego perdió ante México. A medida que más países aprueban alguna forma de legalización, Colombia está empeñada en recuperar su dominio global, aunque a través de licencias de exportación y procedimientos aduaneros en lugar de envíos clandestinos en la noche.

Es un cambio radical en el modo de pensar. En lugar de ser parte del problema, la marihuana se ve como una solución a la lucha de Colombia contra los narcóticos ilícitos, particularmente la hoja de coca, el componente básico de la cocaína. Quizás es el momento, dicen las autoridades, para que los cultivadores de coca comiencen a ver la marihuana legal como un cultivo sustituto potencialmente lucrativo.

"El mensaje es ir por la ruta legal con marihuana", dijo Andrés López Velasco, jefe del Fondo Nacional de Narcóticos de Colombia, la agencia gubernamental que supervisa el cannabis legal. "Puedes mantener tu conocimiento, tu conocimiento de cómo cultivar. Pero hazlo legalmente ".

No todos están convencidos.


El personal naval colombiano guarda cocaína incautada en Turbo, Colombia, el 6 de marzo. En lo que va del año, la armada del país decomisó 26,6 toneladas de cocaína destinadas a Europa, América del Norte y América Central. (Folleto de la Marina de Colombia / AFP / Getty Images)

Algunas autoridades locales en las regiones donde las compañías están preparadas para comenzar a cultivar marihuana comercial se mantienen prudentes. Temen que el cultivo de cepas más populares entre los usuarios recreativos, que también están permitidas por las normas emitidas en septiembre, puede socavar la imagen de la industria de las macetas en ciernes como puramente farmacéutica.

Otros críticos insisten en que el gobierno está enviando una señal negativa a los niños, al tiempo que reaviva la imagen de Colombia como la fábrica mundial de sustancias controladas.

"Al decir que se puede cultivar comercialmente y tiene un uso medicinal, le decimos a nuestros hijos no solo que la marihuana no es mala sino que en realidad es buena para la salud", dijo Rafael Nieto, ex viceministro de justicia y conservador político. "Lo siento, simplemente no lo creo".

Sin embargo, aquí en las estribaciones de los Andes, Colombia está sembrando el futuro de una industria nueva, o más bien, vieja.

En 1986, Colombia despenalizó el crecimiento en pequeña escala para uso personal, permitiendo el cultivo de hasta 20 plantas. El presidente Juan Manuel Santos presionó a favor de la legalización de los medicamentos a escala comercial en 2012 y alabó la legislación de 2016 como un importante avance.

La industria naciente todavía enfrenta obstáculos.

Alguna forma de marihuana medicinal ahora es legal en más de una docena de naciones, con la legalización recreativa en Canadá, y una realidad en Uruguay y los estados de EE. UU., Incluyendo California. Pero sigue siendo ilegal en la mayoría de los lugares.

"Convencer a los gobiernos extranjeros para permitir las importaciones" probablemente sea el mayor desafío para los productores, dijo Bethany Gomez, directora de investigación de Brightfield Group, una firma de investigación de mercado con sede en Chicago. 19659003] Aún así, el comercio mundial de marihuana legal está creciendo, y algunos expertos predicen que el mercado podría valer $ 31.6 mil millones para el 2021.

Al menos algunos agricultores locales, especialmente grupos indígenas que desde hace mucho tiempo se relacionan con el cultivo de marihuana en pequeña escala a petición de los traficantes de drogas, están aprovechando la oportunidad de volverse legítimos.


El principal invernadero en el nuevo centro de cultivo y procesamiento en La Ceja, Colombia, cerca de Medellín, creado por FCM Global. La compañía planea cultivar cannabis para el mercado de la marihuana medicinal, a nivel nacional y en el extranjero. (FCM Global)

"Esta es nuestra oportunidad de ser parte de un sistema legal", dijo Ariel Huetio, un organizador comunitario que representa a los agricultores indígenas en el estado occidental de Cauca. Han llegado a un acuerdo para producir y suministrar cannabis a FCM Global, una empresa con sede en Medellín que ha establecido una instalación de producción a 27 millas al sureste de la ciudad. "Esta es nuestra oportunidad de decir no a las personas equivocadas y sí a las correctas".

Una compañía canadiense, Khiron Life Sciences, espera sus primeras cosechas en Colombia a finales de este año. Su plan: vender el cannabis a través de clínicas de marca en Colombia, luego exportar el concepto a toda América Latina y más allá, convirtiéndose en una especie de dispensario de marihuana de la granja a la mesa.

"No nos consideramos traficantes de drogas", dijo Alvaro Torres, director ejecutivo de Khiron. "Somos una compañía farmacéutica".

Para mantener las cosas en alza, las nuevas reglamentaciones para la marihuana comercial aquí limitan estrictamente el acceso a granjas legales e imponen medidas, incluidas pruebas genéticas, para evitar que el cannabis producido ilegalmente se filtre en el mercado legal.

Algunas compañías, como FCM Global, han ido un paso más allá: optaron por cultivar variedades de cannabis más débiles al tiempo que se abstenían de las más populares entre los usuarios recreativos.

"Viví los años de Escobar. Perdí amigos durante esos años. Y cuando veo los programas de televisión que glorifican a ese tipo, me pone enfermo ", dijo Carlos Velasquez, director ejecutivo de FCM Global. "Lo que estamos haciendo con la marihuana medicinal es totalmente diferente. No queremos formar parte de ese pasado, nada de eso ".

Rachelle Krygier en Caracas contribuyó a este informe.

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