¿Qué es Novichok? El agente nervioso de Rusia tiene raíces soviéticas

¿Qué es Novichok? El agente nervioso de Rusia tiene raíces soviéticas

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Las fuerzas militares británicas trabajan en una camioneta en Winterslow, Inglaterra, el 12 de marzo mientras continúan las investigaciones sobre la intoxicación por agentes nerviosos del ex espía ruso Sergei Skripal y su hija Yulia. (Frank Augstein / Associated Press)

Gracias al agente nervioso ruso "Novichok", una vez pude ver el interior de una sala de interrogatorios en Lefortovo, la antigua prisión de la KGB en el lado este de Moscú.

Era en 1993. Los rusos no estaban contentos de haber escrito un artículo el año anterior revelando la existencia de Novichok, identificado el lunes por investigadores británicos como el arma utilizada la semana pasada en el intento de asesinato del ex espía soviético Sergei Skripal y su hija en Salisbury.

El agente nervioso era muy secreto en aquel entonces, especialmente sensible porque la Unión Soviética, bajo Mikhail Gorbachev, había renunciado al uso y producción de armas químicas. Su existencia salió a la luz gracias a los escrúpulos de un valiente científico llamado Vil Mirzayanov, que había trabajado en el Instituto de Investigación Científica de la Unión Estatal para Química y Tecnología Orgánica. El instituto fue descrito por uno de sus altos funcionarios como "el líder en la tecnología de destrucción química".

En una gris tarde de septiembre, Mirzayanov y un científico-activista llamado Lev Fyodorov llegaron a la oficina de Moscú del Baltimore Sun, donde Yo estaba trabajando. La Guerra Fría supuestamente había terminado, y Mirzayanov se había estado enojando cada vez más por el trabajo secreto con armas. Decidió hacerse público, y los dos científicos me dijeron que habían organizado la publicación de un artículo al día siguiente en el periódico Moskovsky Novosti. Pero, dijeron, pensaron que podrían garantizar cierta medida de seguridad al contar la historia en Occidente. Después de todo, razonaron, Estados Unidos y Rusia estaban en términos amistosos, la ayuda estadounidense era crucial para la estabilidad rusa y nadie debería tener ninguna necesidad de agentes nerviosos.

Me dijeron que Rusia tenía un agente nervioso 10 veces más poderoso que VX, una poderosa arma química, y ese trabajo continuaba. Escribí una historia ese día después de consultar con expertos occidentales, que eran escépticos de la afirmación, por decirlo suavemente. Pero en el mes que siguió, rastreé a más científicos que trabajaban en el instituto y escribí una historia más completa que nombró al nuevo agente: Novichok n.º 5.

Me enteré de que la investigación sobre Novichok había comenzado en 1987, incluso cuando el La Unión Soviética dijo que detendría unilateralmente todos sus programas de armas químicas. Se había desarrollado en el instituto y probado en un lugar llamado Shikhani, en el sureste de Rusia, y en la región de Nukus en Uzbekistán. Hablé con un científico, Andrei Zheleznyakov, que había estado expuesto a una pequeña cantidad de Novichok en un accidente de laboratorio cinco años antes. Se tambaleó después del percance, su visión, como escribí, "cauterizada por colores brillantes y alucinaciones". Zheleznyakov nunca se recuperó completamente, y murió poco después de que lo entrevisté.

El gobierno ruso, por entonces bajo Boris Yeltsin, dijo que nunca había renunciado a hacer investigaciones sobre armas químicas estrictamente con fines defensivos. Dijo que Rusia no estaba acumulando Novichok, lo que explica por qué no se había sentido obligado a informar su existencia bajo las convenciones de armas químicas.

"Jugamos el juego bajo las reglas acordadas", me dijo el Gen. Anatoly Kuntsevich , El asesor de Yeltsin sobre desarme químico y biológico.

En 1993, Mirzayanov fue arrestado y acusado de divulgar secretos de estado. (No se le permitió conocer los detalles de la acusación, que en sí misma era un secreto de estado.) Estuvo retenido durante meses en prisión preventiva. Durante ese tiempo, fui convocado por la agencia sucesora a la KGB para comparecer para un interrogatorio en Lefortovo. Me permitieron traer mi propio traductor, así que le pedí a Andrei Mironov, un conocido mutuo mío y Mirzayanov, que me acompañara. Era un ex disidente y preso político que no tenía miedo de los servicios de seguridad.

Mi interrogador era el Capitán Viktor Shkarin. Me preguntó si me importaba si fumaba. Dije que sí, lo que pareció agitarlo bastante. La sala de interrogatorios olía fuertemente a repollo cocido viejo.

Rápidamente se hizo evidente que Shkarin estaba tratando de maniobrarme para dar testimonio que podría usar contra Mirzayanov. Él haría una pregunta; Mironov lo traduciría, aunque generalmente podía seguirlo; Yo respondería en inglés; Mironov traduciría eso, frecuentemente dándome consejos sobre cómo responder. Entonces Shkarin recurriría a un antiguo procesador de textos y escribiría una pregunta que no era realmente la pregunta que acababa de hacer, junto con una respuesta que estaba bastante lejos de la respuesta que yo había dado. Entonces nos pondríamos a discutir y negociar sobre el lenguaje. Esto continuó todo el día. Al final me negué a firmar el protocolo del interrogatorio.

Shkarin amenazó con mantenerme bajo custodia, pero Mironov dijo que lo firmaría como mi intérprete, y es una buena cosa que él haya hecho. Meses después, cuando Mirzayanov fue enjuiciado y el gobierno ruso buscaba desesperadamente una excusa para retirar los cargos en su contra – Estados Unidos y Alemania presionaron a Moscú por el caso – Mironov pudo usar su posición como signatario para declarar que mi el protocolo fue una transcripción infiel.

Presto. Mirzayanov caminó libre, y caminó a casa, porque no tenía pasaje de autobús.

En algún momento después de eso, Mirzayanov se mudó a Nueva Jersey y tomó un puesto en la Universidad de Rutgers. En 2000, escribí una historia de seguimiento sobre un programa conjunto ruso-estadounidense para destruir las últimas armas químicas de Rusia. Aparentemente, no tomó.

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