Empresas de telemedicina que buscan sacar provecho del auge de la pandemia de Covid | Atención médica de EE. UU.

Empresas de telemedicina que buscan sacar provecho del auge de la pandemia de Covid |  Atención médica de EE. UU.

CLas empresas esperan sacar provecho de lo que se ha convertido en uno de los ganadores indiscutibles de la economía pandémica, la atención médica virtual, al ofrecer suscripciones para eludir el complejo sistema de seguro médico de EE. UU.

Piense en Netflix, pero para la medicina. Al menos, esa es la promesa para los pacientes.

«Para la telemedicina, definitivamente explotó», dijo Gloria Lau, cofundadora y directora ejecutiva de Alpha Medical, una startup de atención virtual con sede en Silicon Valley. «Covid es el impulsor clave, y no solo del lado del paciente, es del lado del proveedor».

A partir del año pasado, los médicos y los pacientes buscaron evitar los encuentros cara a cara, trasladando citas para todo, desde resfriados hasta ansiedad y terapia de reemplazo hormonal en línea. A medida que el virus aumentó de febrero a abril de 2020, las reclamaciones de seguros por visitas de telesalud aumentaron de aproximadamente 529.000 a un máximo de más de 12 millones por mes. Desde entonces, la demanda de visitas de telesalud se ha reducido a 8,8 millones de reclamaciones al mes, todavía años luz por delante de donde estaba en 2019.

La exposición potencial a Covid-19 reemplazó cualquier otra consideración en las encuestas de consumidores. La telesalud generalizada también eliminó algunos de los aspectos más molestos, o absolutamente imposibles de superar, de ir al médico. Las personas ya no necesitaban tomarse un tiempo libre en el trabajo, buscar cuidado de niños, conducir largas distancias y estacionar un automóvil.

La promesa de que tanta atención médica podría brindarse de manera virtual, conveniente y atractiva en los EE. UU. A bajo costo, tal vez nunca haya parecido más factible. Una suscripción a Alpha Medical cuesta solo $ 120 al año y promete «mensajería ilimitada» con un proveedor, aunque no se cubren tratamientos en persona ni recetas.

Pero la última versión de la “telesalud” promovida para todo, desde la terapia hasta el control de la natalidad, incluso por Alpha, no se parecerá a la telesalud como la mayoría de los pacientes la entienden.

En este momento, la mayoría de las visitas de telesalud son una conversación en vivo con un médico, generalmente el suyo, ya sea por teléfono o por video chat. Ahora, los defensores de un nuevo modelo de negocio quieren que los pacientes y los médicos adopten una atención «asincrónica» o de «almacenamiento y reenvío»; usted responde a una serie de preguntas en un formulario de admisión detallado, un médico con el que tal vez nunca se encuentre las revisa; o puede que no le envíe un mensaje, y luego emite un diagnóstico y un plan de tratamiento.

“Nos encanta el nuevo objeto brillante y brillante, y la atención virtual es ahora el nuevo objeto brillante y brillante”, dijo el Dr. David Blumenthal, experto en políticas de salud y presidente del Commonwealth Fund, que aboga por una atención médica accesible, asequible y universal.

Sus partidarios afirman que la atención asincrónica permitirá a los médicos lejanos llegar a pacientes lejanos en mucho menos tiempo.

“La economía es clara: 3-6 visitas en el mismo tiempo que se necesita para hacer un video o una visita en persona”, escribió Oliver Lignell, vicepresidente de salud virtual en Avia, en una columna en la publicación de la industria MedCity. Lignell propuso que los médicos pudieran completar una visita asincrónica en tres minutos o menos.

Estas afirmaciones no carecen de fundamento. Los activistas de la discapacidad, por ejemplo, han abogado por más atención virtual durante años.

“Estas historias no son sólo unilaterales”, dijo Hannah Zeavin, profesora de la Universidad de California en Berkeley y autora de The Distance Cure: A History of Teleherapy.

En cierto sentido, la atención asincrónica ha sido una parte importante de la medicina durante más de un siglo, como lo demuestra la atención que un médico parisino proporcionó por correo, o las cartas terapéuticas de Sigmund Freud a los pacientes, dijo Zeavin. En 2011, los especialistas del Centro Médico Nativo de Alaska utilizaron la atención asincrónica para tratar las afecciones de oído, nariz y garganta en partes remotas del estado, al tiempo que señalaron la importancia fundamental de los exámenes en persona.

La idea de una suscripción al consultorio de un médico no es especialmente nueva en Estados Unidos. Llamada «atención primaria directa», en el pasado ha ofrecido servicios de «conserjería» dirigidos a los ricos y, en ocasiones, ofrecidos como una ventaja laboral.

Google y SpaceX ofrecen una suscripción a One Medical, una empresa principal directa de alta tecnología que promete «atención en línea siempre que la necesite». Pero el aspecto de telesalud de la empresa todavía está conectado a las clínicas físicas convenientemente ubicadas en vecindarios de alto nivel, teóricamente cerca de los trabajadores de oficina y las personas a quienes atienden. One Medical recaudó $ 245 millones en una oferta pública inicial en enero de 2020.

Alpha se dirige a un grupo demográfico completamente diferente, presentándose como una «solución de atención médica» para los «trabajadores a tiempo parcial y de concierto», autónomos y personas sin seguro a largo plazo. Estas son las personas que Blumenthal describe como «privadas de sus derechos» del sistema de salud estadounidense.

El fenómeno es, «sintomático, para usar la terminología médica, de una enfermedad más profunda», dijo Blumenthal. «Y esa enfermedad es una falta sistemática de seguro para unos 30 millones de estadounidenses».

Lau describe la «demografía de pacientes» existente de Alpha como «de ingresos medios a bajos», en planes de seguro con deducibles altos que requieren que los pacientes gasten miles de dólares por adelantado antes de que entre en vigencia el seguro, o en algunos casos personas que no tienen seguro a largo plazo. . En estos casos, las suscripciones son menos costosas que los seguros tradicionales.

Los defensores de un nuevo modelo de negocio abogan por la atención «asincrónica»: usted responde a las preguntas en un formulario de admisión detallado y luego un médico emite un diagnóstico y un plan de tratamiento. Fotografía: Luis Alvarez / Getty Images

«Obviamente, tenemos muchos pacientes que no tienen seguro, no tienen ningún seguro», dijo Lau. “Algunos de ellos entran y salen del trabajo … Otras veces, hay personas que eligen ser independientes o autónomos. A menudo, pueden o no tener seguro durante un período prolongado «.

La importancia de este nuevo modelo asincrónico estaba creciendo incluso antes de Covid-19. En octubre de 2019, el gobernador de California, Gavinom, firmó una ley para aumentar la cantidad que el estado pagaría por los pacientes que reciben atención asincrónica a través de su programa de seguro médico público para los pobres y discapacitados, Medicaid.

Pero a medida que el campo ha crecido, algunas empresas se han centrado exclusivamente en el aspecto virtual de la atención. Alpha es un jugador pequeño, habiendo recaudado solo $ 11 millones según CrunchBase. Puede derivar personas para visitas en persona, pero nunca las paga.

Hasta la fecha, las empresas más grandes del sector se centran en la salud mental, como TalkSpace. La compañía planea salir a bolsa este año en un acuerdo de $ 1.4 mil millones.

Sin embargo, empresas como Alpha prometen tratar dolencias físicas, en un modelo de negocio que Lau imagina que algún día será el primer punto de atención para que los pacientes sean «evaluados» antes de hablar con un médico real. «Estamos reduciendo mucho el costo de la atención», dijo Lau. «Con suerte, con el tiempo, se reducirá el costo de proporcionar seguro a los empleados».

Sin embargo, Zeavin dijo que el impulso por reducir los costos tiene el potencial de una dirección más inquietante para la medicina.

“Esta es la pesadilla distópica”, dijo Zeavin, que “esta es la primera forma que alguien obtiene antes de poder hacer algo. Eso cambiaría enormemente qué tipos de atención son posibles para las personas que más necesitan estas formas adicionales de acceso y atención precisamente, debido a la capacidad en la atención médica, la línea roja y la homofobia «.

Otros están menos seguros de que esa dirección sea inminente.

«Si vas a ser evaluado, ¿quién va a ganar dinero con eso?» dijo el Dr. Jay Parkinson, cofundador de Sherpaa, una empresa de atención primaria virtual asincrónica que fue comprada por Crossover Health, otra empresa de atención virtual. Por lo general, Sherpaa se proporcionó como un beneficio a los trabajadores administrativos con atención médica privada en empresas como Four Square, Casper y Tumblr.

“El sistema de salud tradicional genera mucho más dinero si se utiliza de manera inapropiada”, dijo Parkinson.

También hay implicaciones laborales involucradas en la clasificación de pacientes a esta velocidad. “La atención asincrónica puede ser realmente mala para los humanos que la brindan”, dijo Zeavin. TalkSpace ha revisado los modelos de pago de proveedores en el pasado y Alpha se negó a decir cuánto paga a los médicos.

Queda por ver si el modelo de negocio realmente puede resolver el sistema de salud quebrado de Estados Unidos. Una de las principales afirmaciones de Alpha fue que “más del 70% de las afecciones médicas, incluidos el resfriado y la gripe, erupciones cutáneas y más”, se pueden tratar en línea. Es un comentario que Lau hace eco en la conversación.

«La mayoría de las cosas se pueden tratar ahora a través de la telemedicina», dijo. «El otro 20-30% que necesita ser en persona, debe ser en persona». Pero esta afirmación resulta difícil de respaldar.

Para explicar cómo encontró esta cifra, un portavoz de la compañía dirigió primero a The Guardian a una declaración ampliamente publicada en artículos sobre telemedicina, atribuida a la Asociación Médica Estadounidense (AMA).

«Casi el 75% de todas las visitas al médico, la atención de urgencia y la sala de emergencias ‘son innecesarias o podrían manejarse de manera segura y eficaz por teléfono o video’, según las estadísticas de la Asociación Médica Estadounidense y el Consejo de Bienestar de América», se lee dicho.

La AMA negó haber dicho esto.

«Puedo confirmar que la AMA NO es la fuente de la declaración o la estadística», dijo Robert Mills, coordinador de medios de la AMA que se encarga de las consultas de telemedicina. «La AMA desconoce la fuente original, pero la declaración ha sido repetida por muchos sin verificarla dos veces con la AMA».

Incapaz de respaldar la estadística, un representante de prensa de Alpha dijo que la compañía eliminaría el reclamo de su sitio web.

El hecho de que los servicios directos de atención primaria no sean un seguro es parte de su atractivo tanto para los consumidores como para los legisladores. El seguro en los EE. UU. Es tan caro, a menudo cientos de dólares al mes y luego miles más cuando los pacientes van a usarlo, que algunas personas lo renuncian, con la esperanza de no ser víctimas de una deuda médica catastrófica por un accidente o Covid-19, meningitis. , cáncer u otra enfermedad grave.

Las empresas que ofrecen suscripciones directas de atención primaria han presionado silenciosamente a los legisladores para que los eximan de la supervisión de los comisionados de seguros estatales. Una de esas leyes se aprobó recientemente en Montana.

Pero, en una industria emergente, lo que no se ha respondido es qué debería cubrir tal arreglo.

“Cuando ofreces estos planes alternativos, muy limitados y en algunos casos engañosos, les das a las personas que no quieren comprar un seguro una sensación de seguridad”, dijo Blumenthal. «Solo es peligroso si alienta a las personas a no obtener el seguro que realmente necesitan».

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