‘Es alucinante’: el complejo y creciente uso del cannabis medicinal en Australia | Salud

‘Es alucinante’: el complejo y creciente uso del cannabis medicinal en Australia |  Salud

Wuando a Helen le diagnosticaron fibromialgia cuando tenía poco más de 40 años, su médico le recetó una variedad de opioides. Probó con morfina, meperidina y algunas otras, pero ninguna ayudó a aliviar el dolor constante que le causaba su enfermedad crónica.

Mucho antes de que el cannabis medicinal fuera legal en Australia, mientras Helen viajaba por América del Norte, un médico de un dispensario le sugirió que probara el aceite de cannabidiol. “Me dio este frasco de tintura y me enseñó a usar una o dos gotas debajo de la lengua”, dice Helen. “Mi dolor disminuyó drásticamente. Me quedé atónito «.

Pero una vez que regresó de su viaje, su única opción fue el mercado negro.

Helen es una de los cientos de miles de australianos que han recurrido al cannabis medicinal para tratar numerosas afecciones que, en su opinión, no han mejorado con las terapias tradicionales. Pero a medida que la industria crece después de su legalización en 2017, la evidencia sigue siendo inconclusa y los costos, para muchos, prohibitivos.

Hoy en Australia, los productos de cannabis medicinal solo están disponibles con receta médica. Los datos de la Administración de Productos Terapéuticos revelan que se ha aprobado el acceso al cannabis medicinal a más de 172.000 personas a través de su esquema de acceso especial.

Solo dos productos han recibido la aprobación de la TGA y están registrados en el Registro Australiano de Productos Terapéuticos. Uno es Epidyolex, que se receta para las formas de epilepsia en niños raras pero graves y resistentes a los medicamentos. El otro es Sativex, aprobado en 2012 para tratar la espasticidad muscular asociada con la esclerosis múltiple.

Los médicos pueden solicitar acceso a 224 productos de cannabis medicinal diferentes no registrados a través del esquema TGA o como prescriptor autorizado. Estos productos pueden ser cápsulas, aceites, aerosoles nasales y orales que contienen THC (delta-9-tetrahidrocannabinol) o CBD (cannabidiol) o una combinación de los dos. Algunos de estos son derivados de plantas. Otros se producen sintéticamente.

Junto con la creciente demanda de cannabis medicinal, ha habido un creciente interés de investigación en torno a su uso, con muchos ensayos clínicos que intentan demostrar su eficacia para una serie de afecciones médicas.

Sin embargo, a menudo se carece de pruebas sólidas y muchos productos siguen sin registrarse, lo que dificulta la prescripción con confianza para muchos médicos de cabecera.

Un corte de cannabis en 2017: una de las 50 ‘plantas madre’ clonadas para las generaciones futuras de cultivos para la industria de la marihuana medicinal de Australia. Fotografía: Saeed Khan / AFP / Getty Images

La profesora adjunta Vicki Kotsirilos, médico de cabecera y primera prescriptora autorizada de cannabis medicinal de Australia, dice que el proceso de prescripción de cannabis medicinal es «mucho más fácil» que hace cuatro años.

El principal desafío al que se enfrentan los médicos de cabecera es elegir el producto adecuado entre más de 200 no registrados, para los que no hay evidencia clínica disponible. “Elegir el producto adecuado es un verdadero desafío”, dice Kotsirilos.

El profesor Iain McGregor dirige la Iniciativa Lambert para la Terapéutica de Cannabinoides, un centro de investigación de la Universidad de Sydney fundado por una donación del ex empresario de cannabis medicinal y de alto nivel financiero Barry Lambert.

«Es bastante alucinante tratar de hacer coincidir la condición de un paciente con el producto y la dosis correctos porque a menudo la evidencia de los ensayos clínicos no está ahí», dice McGregor.

Sin embargo, el número de consumidores de cannabis medicinal ha aumentado en los últimos cinco años. Solo este año se han presentado más de 86.000 solicitudes, y se prevé que el número supere las 100.000 el próximo año.

Al igual que Helen, la gran mayoría de los pacientes recurre al cannabis medicinal recetado para controlar el dolor crónico. Sin embargo, en marzo pasado, la facultad de medicina del dolor del Colegio de Anestesistas de Australia y Nueva Zelanda emitió una declaración en la que recomendaba a los profesionales de la salud que no prescribieran los productos de cannabis medicinal disponibles para tratar el dolor crónico no relacionado con el cáncer a menos que formen parte de un ensayo clínico registrado.

“Aún no hay un ensayo clínico que demuestre que el CBD hace algo útil para el dolor crónico”, dice McGregor. «No obstante, la prescripción continúa, y esa no es una prescripción basada en evidencia».

Los usos comunes del cannabis medicinal incluyen el tratamiento del dolor causado por el cáncer y los trastornos del sueño y del estado de ánimo. La ansiedad es ahora la segunda condición más común por la cual los pacientes solicitan cannabis medicinal.

Larry, un carpintero de 43 años que vive en Gold Coast, lo ha estado usando para lidiar con la ansiedad y la depresión durante los últimos 18 meses.

Amante del surf, artista y padre de cinco hijos, Larry ha luchado con su salud mental desde que perdió a su padre a una edad temprana. “Solía ​​consumir mucho cannabis al final de mi adolescencia y en mis 20”, dice. «Simplemente quitó ese borde de la ansiedad y la depresión».

En ese entonces, Larry compraba en el mercado negro. Ahora acude a una clínica especializada y usa CBD en dosis bajas con 2% de THC. «La mejor cosa sobre [medicinal cannabis being] regulado es que se cultiva en ambientes controlados, no es solo alguien que lo cultiva en su patio trasero o usted lo cultiva. Sabes exactamente lo que estás obteniendo «.

Larry dice que el cannabis medicinal es una herramienta que usa para controlar su ansiedad, junto con mantenerse activo, comer bien y llevar un estilo de vida saludable. «[Medicinal cannabis] no es una solución milagrosa, pero te da un pequeño respiro ”, dice.

Armando el rompecabezas

Al igual que el THC, el CBD se une a los receptores de cannabinoides en el cerebro, controlando la liberación de sustancias químicas que regulan las funciones y procesos, incluidos el estado de ánimo, las emociones, el sueño, el apetito y el dolor. Los niveles bajos de serotonina en el cerebro pueden causar ansiedad, depresión y otros trastornos del estado de ánimo. Los investigadores plantean la hipótesis de que altas dosis de CBD podrían ayudar a regular los niveles de serotonina en el cerebro de algunas personas.

«Existe una gran cantidad de receptores con los que sabemos que el CBD interactúa», dice McGregor. «Pero el panorama general es muy complicado y todavía no tenemos todo el rompecabezas armado».

La capacidad del CBD para actuar sobre muchos receptores diferentes no se traduce en beneficios terapéuticos significativos. «Debido a que abre tantas puertas, uno pensaría que tendría efectos profundos, pero es todo lo contrario», dice McGregor.

Una mujer tomando gotas de aceite de CBD.
Una mujer que toma gotas de aceite de CBD. No todos los pacientes experimentan los mismos beneficios. Fotografía: Ink Drop / Alamy

Si bien algunas personas continúan informando que experimentan enormes beneficios del aceite de CBD, dice, los estudios clínicos han encontrado que las dosis bajas de CBD no muestran ninguna diferencia en comparación con el placebo.

“Paradójicamente, la gran mayoría de pacientes usa aceite de CBD en dosis de las que aún no tenemos evidencia”, dice.

A fines del año pasado, la TGA aprobó productos de CBD con una dosis máxima de 150 miligramos al día para ser vendidos sin receta como medicamentos programados. Pero a diferencia de los medicamentos de cannabis solo con receta que se pueden recetar aunque no estén registrados, los productos de CBD de venta libre deben figurar en el Registro Australiano de Productos Terapéuticos.

Para registrar sus productos, las empresas deben demostrar que tienen beneficios clínicos y, hasta ahora, no hay ningún producto de CBD de dosis baja en el registro.

“Hay muchas empresas que afirman que están buscando registros de venta libre”, comenta Rhys Cohen, editor general de Cannabiz y miembro asesor no ejecutivo de la Iniciativa Lambert para la Terapéutica de Cannabinoides.

“Hay un número menor de empresas que realmente están intentando ese trabajo. No se sabe si tendrán éxito o no, porque nadie ha demostrado antes que el CBD en esas dosis bajas sea eficaz para tratar una afección médica «.

Si bien los ensayos clínicos han demostrado la eficacia de algunos medicamentos derivados del cannabis en dosis altas, como Sativex y Epidyolex, la evidencia sigue siendo anecdótica para los productos de CBD en dosis bajas.

Complejo e individual

«El CBD tiene una acción farmacológica muy compleja que todavía no entendemos completamente ”, dice McGregor.

Kotsirilos dice que, en su experiencia, no todos los pacientes experimentan los mismos beneficios: “La respuesta de todos es diferente. Algunas personas son más sensibles que otras «.

Comenzar con aceite de CBD en dosis bajas es su estrategia preferida para la mayoría de los pacientes, aumentar lentamente a dosis más altas si es necesario y finalmente considerar la introducción de THC. Pero en pacientes con dolor intenso o náuseas y vómitos relacionados con la quimioterapia, como los que reciben cuidados paliativos, dice, no tiene sentido administrar CBD solo.

“Desafortunadamente, no todos los médicos de cabecera están familiarizados con los productos de CBD y se sienten lo suficientemente seguros como para recetarlos a los pacientes”, dice. «Esta es una brecha que debemos abordar mediante una educación equilibrada en Australia».

Costos y riesgos

Pero aunque la evidencia de su efectividad sigue sin ser concluyente, para los muchos australianos que buscan la droga en busca de esperanza para aliviar su dolor y otras afecciones, los costos pueden ser formidables.

El sistema de acceso pone en desventaja a los australianos menos ricos, que tienen más probabilidades de sufrir las afecciones por las que se solicita más cannabis medicinal. Más de medio millón de personas todavía recurren al mercado negro para automedicarse, y eso conlleva grandes riesgos.

Generalmente, los productos no regulados que se venden en el mercado negro no son compuestos puros sino que contienen una cantidad indefinida de CBD y THC y una mezcla de otras sustancias, con efectos desconocidos en el cuerpo. Y los cultivadores caseros a menudo usan una variedad de pesticidas que pueden causar efectos adversos graves.

Cuando Helen no pudo encontrar un médico de cabecera dispuesto a darle una receta, buscó una clínica médica especializada en cannabis medicinal.

Si bien estas clínicas permiten que los pacientes accedan a los productos de aceite de CBD, no son asequibles para la mayoría. “Estas clínicas cobran precios escandalosos”, dice Helen, quien ha pagado hasta $ 350 por una consulta de telesalud de 15 minutos.

Eso se suma al costo de los productos, que cuestan en promedio 0,14 dólares el miligramo, con dosis prescritas que oscilan entre 50 y 200 mg al día. El gobierno no subsidia los productos de cannabis medicinal bajo el esquema de beneficios farmacéuticos.

Para muchos pacientes como Helen, eso equivale a gastar cientos de dólares cada mes.

“Ahora tengo 70 años y todavía trabajo para pagar mis medicamentos”, dice. “En el futuro, me gustaría ver una mejor educación para las personas y los médicos; Me gustaría ver bajar los costos; Me gustaría ver un proceso de acceso más justo para todos «.

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