La criminalización de la exposición a Covid: cómo los fiscales estadounidenses persiguieron a un asistente de salud en el hogar | New Jersey

La criminalización de la exposición a Covid: cómo los fiscales estadounidenses persiguieron a un asistente de salud en el hogar |  New Jersey

PAGrosecutors en Camden, Nueva Jersey, buscaron cargos penales contra un asistente de salud en el hogar acusado de exponer inadvertidamente a un paciente anciano a Covid-19 al principio de la pandemia en lo que parece ser el único caso de este tipo. La paciente, una mujer de 80 años, murió a causa de la enfermedad en mayo del año pasado.

El intento de responsabilizar penalmente a un trabajador esencial por la propagación de Covid-19 resultó en que la trabajadora, Josefina Brito-Fernández, de 51 años, perdiera permanentemente su licencia para trabajar y entrara en un programa de libertad condicional por temor a ser deportada.

Brito-Fernández, entre lágrimas, dijo que estaba «destruida» por los cargos.

“Tengo una familia aquí”, dijo a través de un intérprete de español. «Cinco niños y niños pequeños que me necesitan». Los más pequeños tienen siete y ocho años. “Todos mis hijos estaban sufriendo viéndome llorar por la noche”.

Durante el año en que los fiscales presentaron cargos contra Brito-Fernández, ella dijo que «vio todo gris» y sufrió de una manera que no le desearía a nadie. “Fue la fuerza de Dios lo que me llevó adelante”, dijo Brito-Fernández.

Brito-Fernandez es un residente legal permanente de la República Dominicana cuyos hijos y esposo viven en Nueva Jersey. Incluso una condena menor habría resultado en la pérdida de su estatus migratorio legal. Brito-Fernández fue acusado del equivalente a un delito grave.

«Creo que fue indignante que la acusaron en primer lugar, e igualmente indignante que tuvo que renunciar a su licencia de salud en el hogar de forma permanente para resolver esto», dijo su abogada, Teri Lodge.

“Me hubiera encantado haber juzgado este caso, y creo que ella hubiera prevalecido. Pero los jurados son impredecibles y el riesgo de deportación era demasiado grande ”, dijo Lodge.

Los expertos dijeron que el caso de Brito-Fernández es un ejemplo «único» y «perturbador» de la criminalización de Estados Unidos de la transmisión de enfermedades entre los miembros vulnerables de la sociedad.

«Es realmente imposible saber quién transmitió una enfermedad tan infecciosa como Covid y, por supuesto, existe tanta transmisión asintomática», dijo el Dr. Christopher Beyrer, profesor de epidemiología en la Universidad Johns Hopkins, cuyo trabajo se ha centrado, en parte, en cómo El VIH ha sido criminalizado. «La idea de dejar que un tribunal y un jurado intenten resolverlo es realmente inquietante».

Covid-19 ha enfermado a más de 33 millones de personas y ha matado a más de 590.000 en los EE. UU.

“Es muy emotivo para ella siquiera pensar en estas cosas”, dijo su hijo, José Fernández, de 26 años. “Fue una pesadilla”, considerando que podría “ir a la cárcel o pensar que podría tener que dejar atrás a sus hijos”.

Mientras tanto, casi al mismo tiempo que la acusación inicial de Brito-Fernández y a solo 10 minutos de distancia, un gimnasio cercano de Nueva Jersey se estaba convirtiendo en una causa célebre conservadora al anunciar su intención de subvertir las directrices de salud pública.

En un caso, pocos días después de que Brito-Fernández fuera acusado, los copropietarios del Gimnasio Atilis alentaron una protesta afuera de su gimnasio, que fue transmitida en vivo por el programa Fox & Friends de Fox. El presentador del programa, Pete Hegseth, fue desenmascarado, al igual que la mayoría de los participantes.

Cuando llegó la policía local, dijeron a los manifestantes que estaban «violando» las órdenes ejecutivas estatales. Luego, dijeron, «que tengas un buen día» y se alejaron. Un video del incidente promovido por Atilis muestra a la multitud estallando en vítores.

Más tarde, los dueños de los gimnasios recibieron el equivalente a una infracción por conducta desordenada. Al día siguiente, los propietarios de Atilis volvieron a abrir y volvieron a ver protestas. Esta vez, la policía les dio a los copropietarios multas que podrían resultar en una multa de $ 1,000.

Los incidentes precederían meses de negativa a seguir las pautas de salud pública y una batalla legal con el estado, que está tratando de cobrar más de $ 100,000 en multas. Más recientemente, el copropietario del gimnasio ha abogado en contra de las vacunas, ofreciendo membresías gratuitas a las personas que se niegan a recibir una inyección. El Atilis Gym ha aparecido en Fox al menos 29 veces durante la pandemia.

“El suyo es un caso único en el sentido de que es un trabajador de la salud, pero hemos visto que se aplican reglas de distanciamiento social contra grupos de jóvenes negros que se juntan”, dijo Anne Kelsey, abogada del Centro de Leyes y Políticas sobre el VIH.

Los fiscales continuaron con el caso contra Brito-Ferandez hasta la primavera de 2021, incluso cuando los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés) dijeron que es posible que algunos trabajadores de la salud deban regresar al trabajo mientras siguen siendo positivos para que Covid-19 mitigue la escasez de personal.

La persecución del caso también continuó, ya que el entonces presidente de los Estados Unidos, Donald Trump, hizo caso omiso de los consejos de salud pública y realizó manifestaciones de campaña que se convirtieron en eventos de «superdifusión». En un evento de Trump en el Jardín de las Rosas de la Casa Blanca, los asistentes se sentaron tan juntos que incluso los asientos al aire libre no impidieron que varios se infectaran con Covid-19.

Las personas están sentadas juntas en un evento de la Casa Blanca en septiembre del año pasado. Fotografía: Carlos Barría / Reuters

“La criminalización de las enfermedades y la transmisión de enfermedades perjudica a las personas marginadas. Punto, ”dijo Kelsey. La misma historia se ha repetido a través de la tuberculosis, la fiebre tifoidea y el VIH, dijo, ya que las minorías sexuales y raciales y los pobres han sido procesados ​​de manera desproporcionada por problemas de salud pública.

“Desafortunadamente, este es de alguna manera un ejemplo paradigmático de por qué los enfoques punitivos y legales a los problemas de salud pública terminan casi invariablemente causando nuevos problemas y no abordando ninguno de los imperativos de salud pública”, dijo Beyrer.

Los fiscales de Nueva Jersey acusaron a Brito-Fernández de cinco cargos, incluido el equivalente a un delito grave, en mayo del año pasado. Los cargos provienen de un mes antes, cuando Brito-Fernández cuidaba a una anciana de Camden de 80 años postrada en cama y a dos hermanos con discapacidades del desarrollo. Dos adultos más también vivían en el hogar.

Brito-Fernández bañó, alimentó, cocinó y limpió para la familia. Por estos servicios, ganaba $ 11 la hora de una agencia de personal.

A mediados de abril, cuando el encierro de Nueva Jersey era tan estricto, Brito-Fernández tuvo que llevar una dispensa para viajar como trabajador esencial, buscó atención para lo que supuso era una infección del tracto urinario.

Se hizo una prueba de Covid para estar segura. Nadie en el centro de pruebas hablaba español, aunque le entregaron una hoja informativa en español que no leyó. Brito-Fernandez no habla inglés.

Mientras atendía a sus pacientes al día siguiente, Brito-Fernandez recibió una llamada telefónica que le decía que era positiva para Covid. Salió corriendo de la casa tan rápido que olvidó su bolso. Ella nunca regresó.

Aproximadamente un mes después, la policía interrogó a Brito-Fernández en su casa. La mujer de 80 años había muerto. La policía dijo en un informe anterior que fueron notificados por la hermana de la mujer. Brito-Fernández fue acusada el día después de que la policía la interrogara.

En parte, los fiscales colgaron el caso contra Brito-Fernández por el hecho de que ella no llevaba una máscara en la casa de su paciente, aunque sí la usó mientras viajaba allí.

De manera problemática, la comprensión científica de la importancia del uso de mascarillas estaba evolucionando rápidamente en ese momento, al igual que las orientaciones gubernamentales. A menudo, esta guía fue enturbiada por el funcionario más alto: el presidente.

«El CDC está recomendando el uso de cubiertas faciales de tela no médica como una medida de salud pública voluntaria adicional», dijo Trump a los periodistas el 3 de abril, dos semanas antes de que Brito-Fernández recibiera una llamada telefónica para informarle que había dado positivo en la prueba. “Esto es voluntario. No creo que vaya a hacerlo «.

El abogado de Brito-Fernández dijo que los fiscales nunca probaron la cepa genética de Covid-19 que supuestamente se transmitió, y que un segundo asistente de salud en el hogar que trabajaba en el hogar tampoco usó una máscara en el interior.

Un escrito presentado en nombre de Brito-Fernández decía que la familia de la víctima no quería que fuera procesada.

Los fiscales locales aprobaron recientemente a Brito-Fernández para la intervención previa al juicio, un programa que evita la condena pero requiere honorarios. Su admisión al programa de prueba estuvo condicionada a renunciar permanentemente a su licencia para ser asistente de salud en el hogar.

Sin embargo, debido a un comunicado de prensa emitido por los fiscales estatales, es poco probable que alguna vez hubiera podido volver a trabajar en el sector de la salud. El anuncio de la acusación de Brito-Fernández fue cubierto por los medios nacionales, incluidos NPR y Fox.

Brito-Fernández se unirá a más de 155,700 personas en Nueva Jersey y 4.5 millones de personas a nivel nacional en programas de liberación supervisada, según una estimación reciente de Pew Charitable Trusts.

«Un caso podría resolverse, claro, pero una vez que tienes algún contacto con el sistema de justicia penal, se multiplica fácilmente», dijo Kelsey. «Un desliz se convierte en otro, y podría haber repercusiones realmente duraderas». Esas posibles complicaciones podrían ser “además de su propio estrés y trauma, porque ella también lo llevará consigo”.

El caso también tiene el potencial de disuadir a las personas que conocen a Brito-Fernández de hacerse la prueba, porque si ella nunca hubiera recibido la llamada, probablemente no habría sido acusada penalmente.

“Puede ir hasta ‘Typhoid Mary’, una mujer inmigrante irlandesa que estuvo detenida durante muchos años por ser una transmisora ​​de la fiebre tifoidea”, dijo Beyrer.

Las leyes utilizadas para criminalizar la transmisión de enfermedades, dijo Beyrer, “muy a menudo, como sucede con muchas cosas en nuestro sistema de justicia penal, terminan realmente, realmente persiguiendo a los pobres y las personas de color, ya los más vulnerables en los márgenes”.

Los fiscales del condado de Camden se negaron a comentar sobre el caso.

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