La nueva especie de dinosaurio es la más grande de Australia, dicen los investigadores

La nueva especie de dinosaurio es la más grande de Australia, dicen los investigadores

Robyn y Stuart Mackenzie, un día de 2006, conduciendo motocicletas en su vasta granja de ovejas y ganado en el interior de Australia, vieron un montón de lo que parecían grandes rocas negras.

En una inspección más cercana, parecían ser huesos de dinosaurio. Una inspección aún más cercana, con la ayuda de paleontólogos que formaron parte de un nuevo estudio, encontró que pertenecían a una nueva especie de dinosaurio que es la más grande jamás encontrada en Australia y una de las más grandes del mundo.

Investigadores en Eromanga, Queensland, donde viven los Mackenzie, dijeron el lunes que habían identificado la nueva especie, llamándola Australotitan cooperensis. Apodado Cooper por un arroyo cerca del sitio fósil, era un titanosaurio herbívoro de cuello largo que se estima que vivió hace más de 90 millones de años, durante el período Cretácico. Como el braquiosaurio, el titanosaurio era parte de un grupo llamado saurópodos, que era el más grande de todos los dinosaurios.

Aunque está estrechamente relacionado con otras tres especies de titanosaurios descubiertas en Australia, Australotitan era significativamente más grande. Se estima que pesaba alrededor de 70 toneladas, medía dos pisos de altura y se extendía aproximadamente a la longitud de una cancha de baloncesto, lo que lo hace comparable en tamaño a los gigantescos titanosaurios que se han encontrado en América del Sur. Los hallazgos de los investigadores fueron publicados el lunes en la revista PeerJ.

«Esta es una especie de nuestro primer sombrero en el ring, entrar en las grandes ligas de los grandes dinosaurios titanosaurios en todo el mundo», dijo Scott Hocknull, paleontólogo del Museo de Queensland en Brisbane y coautor del estudio. «Estamos muy emocionados porque es solo el comienzo de lo que creemos que podría ser una nueva ola de descubrimientos de especies de dinosaurios muy grandes en Australia».

A diferencia de Estados Unidos, donde se han cazado fósiles de dinosaurios desde mediados del siglo XIX, Australia comenzó su “fiebre de dinosaurios” hace relativamente poco tiempo, con una serie de descubrimientos en las últimas dos décadas. Al igual que las otras tres especies de titanosaurios, Australotitan se encontró en la Formación Winton, una gruesa capa de roca sedimentaria que cubre gran parte del estado de Queensland.

«Es un descubrimiento muy emocionante y analizado de una manera fantástica», dijo Matt Lamanna, paleontólogo del Museo Carnegie de Historia Natural en Pittsburgh que ha estudiado múltiples titanosaurios.

El Dr. Lamanna dijo que el estudio, en el que no participó, mostró que durante el período Cretácico «los dinosaurios australianos se estaban volviendo tan grandes como los dinosaurios más grandes que conocemos».

También elogió las visualizaciones en 3-D de los huesos de Australotitan, que son tan pesados ​​que pueden requerir varias personas o incluso un montacargas para moverse. Las visualizaciones facilitan la comparación con huesos de otras especies y «establecen un nuevo estándar para el análisis de un titanosaurio gigante como este», dijo el Dr. Lamanna.

Debido a que es en su mayoría plano y carece de cadenas montañosas y cañones que expondrían los fósiles al erosionar la roca, Australia es uno de los lugares más difíciles para encontrar dinosaurios en el mundo. En lugar de que la gente encuentre dinosaurios, el Dr. Hocknull dijo: «Los dinosaurios te encuentran a ti».

Por esa razón, los agricultores han demostrado ser importantes, porque detectan fragmentos de huesos de dinosaurios que han emigrado a la superficie de su tierra. Podría haber huesos «bellamente conservados» en el suelo negro a varios pies por debajo de la superficie, dijo el Dr. Hocknull, pero se requiere maquinaria importante para excavarlos. Las comunidades locales de Queensland como Eromanga, una ciudad de unas 60 personas (que en ocasiones se pierde en Google Maps), han desempeñado un papel clave en la recuperación de fósiles.

Un hueso de dinosaurio fue encontrado por primera vez en la propiedad de los Mackenzie en 2004 por su hijo, Sandy, que tenía 14 años en ese momento. Al principio, dijo la Sra. Mackenzie, ella y su esposo decidieron que era mejor que los huesos se quedaran en Eromanga, «en lugar de ser enviados a miles de kilómetros de distancia a un museo estatal». Así que ellos mismos abrieron un museo.

Los vecinos se unieron para ayudar. Un negocio local de movimiento de tierras proporcionó la maquinaria para la excavación, una refinería de petróleo suministró combustible y otros en la ciudad ofrecieron fondos o recibieron capacitación como voluntarios.

“No podríamos haber sacado físicamente los huesos del suelo sin que la comunidad nos apoyara de la manera en que lo hicieron”, dijo el Sr. Mackenzie, quien también es alcalde de Quilpie Shire, un área que incluye Eromanga.

La excavación comenzó en 2007, seguida de años de preparación y análisis utilizando escaneo 3-D para comparar los huesos con los de especies existentes.

El Museo de Historia Natural de Eromanga se inauguró en 2016, con una misión similar a la de un museo de historia natural en la ciudad de Winton, dirigido por un grupo sin fines de lucro llamado Australian Age of Dinosaurs. El establecimiento de tales museos es «probablemente una de las campañas de ciencia ciudadana más grandes de Australia, ciertamente para la historia natural», dijo el Dr. Hocknull.

“Sin ellos, ninguno de estos fósiles se encontraría, ninguno de ellos sería excavado, ninguno estaría preparado y ninguno estaría científicamente disponible”, dijo.

Los Mackenzie dicen que continúan excavaciones importantes en su propiedad, incluida una con huesos que también pueden resultar de una nueva especie.

«Nunca veré todo este material procesado en mi vida, hay tanto», dijo la Sra. Mackenzie, quien ahora es paleontóloga de campo, directora del museo y, junto con su esposo, coautora de la nuevo estudio. «Así que necesitamos este tipo de instalaciones aquí para seguir empleando personas».

El museo está cambiando la forma en que la gente de Eromanga piensa sobre el futuro de la ciudad. Dado que los cierres de fronteras pandémicas han mantenido a los australianos cercados en casa durante más de un año, el turismo nacional se ha vuelto mucho más popular, dijo Mackenzie. Espera que los descubrimientos de dinosaurios en Eromanga también atraigan a más visitantes internacionales una vez que el país vuelva a abrir, dijo.

El Dr. Hocknull dijo que el museo también les dio a los niños de Eromanga una educación científica de primera mano a la que de otro modo no tendrían acceso.

“Probablemente nunca han estado en Brisbane, nunca han visto el océano y, sin embargo, aquí tienen el dinosaurio más grande de Australia literalmente en su patio trasero”, dijo.

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